丘偉華網誌│由黎智英想到梁振英

夏瑋騏網誌│那個吃自己靴子的人

2014-8-9 11:24
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最近我讀過一本書,叫做《那個吃自己靴子的人》(The Man Who Ate His Boots),內容講述英國皇家海軍少將富蘭克林爵士(Sir John Franklin)的生平事蹟。與其說他是個軍人,倒不如稱他做個探險家,因為屢次考察極地的經驗,驅使他異常懂得求生技能,更有指他曾以地衣及靴子當作食物充飢--凡此種種,不僅讓他聲名大躁,同樣亦讓他的故事耐人尋味。

不過,我認為他一生中最精彩的章節,要算是北大西洋西北航道的探索旅程。為此,他更在飢寒交迫之際斷送性命,其屍骸所在之處,多年以來一直成謎。事情是這樣的:自1842年《南京條約》簽訂後,英國有感對華通商將會愈趨頻仍,但礙於平常使用的好望角航道極其冗長,而且危機重重,所以有關方面就想發掘一條新的快速通道,能夠令船隻省時直達中國。

於是,海軍當局馬上就想到所謂的北大西洋西北航道。西北航道比起好望角航道來得要短,至少不用跨越印度洋及南中國海,從而避開途中的熱帶氣旋與猖獗海盜。然而,西北航道的最大缺點,乃是位於加拿大東部的某個路段,縱橫北極圈範圍。須知道,該處水域盡是浮冰,猶如迷宮,導致航行埋下生死變數。

時為1845年,經過多番資料搜集之後,富蘭克林率領幽冥號(HMS Erebus)及驚恐號(HMS Terror)兩艘艦艇,連同海軍船員共127人,一併朝著北大西洋出發。此兩艘艦艇分別載有當時最先進的科技,包括蒸汽動力引擎、冷熱供水系統、驅動器保護裝置,諸如此類。船上有個供測量用的圖書館,藏品逾千,加上不少新興罐頭食品,足夠船員花銷3年而無須補給。

可惜,自此他們一去不返。隨後的50年間,英國政府連續派遣搜救人員來回英、加兩地,始終無法找尋富蘭克林及其艦隊的下落。直到1850年,搜救人員首次於當地找到3名於1846年(出發後翌年)自然死亡船員的墓碑。但富蘭克林打破慣例,沒有如常為搜救人員遺留更多線索,而3名船員的死因是肺結核,屍身在氣溫嚴寒之下依然保持完好。

較為重要的發現,是1854年探險家雷約翰(John Rae)透過與當地因紐特人的訪談。據指,他得悉艦隊曾受冰封圍困,長期佇候仍未見好轉,是以決定棄船,帶備罐頭糧食向南而行。此次之行,有數十名船員基於體力透支相繼死去;從骸骨的裂紋當中,亦顯示船員之間飢不擇食,靠殺害同伴來維持生命。往後麥克林(Francis McClintock)按此脈絡,結果找到文件紀錄。

1859年,他在加拿大威廉王島一處石堆中,撿獲一份富蘭克林副手撰寫的文件。上面記載,航海首年尚算順利,延至1846年夏天情況便急轉直下,船隻被困令儲糧愈來愈少,不到一年,富蘭克林便於船艙中與世長辭。文件上最後的日期為1848年4月25日,同日累計已有24人病歿,餘下船員為謀求生路,紛紛攜同行裝分批登陸,希望遇上因紐特人施以援手。

事實上,隨著時代進步,近年的科學鑑證技術亦有助了解這個不解之謎。總結調查所得,原來食物是這次探險旅程的致命原因。富蘭克林隊伍在出發後不久,已經有相當數量的食物腐化,缺乏維他命C引致船員免疫力減低,引起壞血病;從死者屍首的駭骨中,一概發現中鉛毒徵狀,對照他們所吃的罐頭食品,相信兩者有關聯。然而,這個百年疑團終告解開之時,唯獨富蘭克林長眠之地還是未明。

富蘭克林出發後的20年,蘇彝士運河開通,令歐洲至遠東航程大為縮減,乃至現在選乘飛機,不到一天便能直通兩地。今天看過去,富蘭克林的生平事蹟或會顯得無關痛癢,我們未必可以明白他冒死的探險精神;同理,當日富蘭克林大概也不能幻想目前海外交通會變得如斯便捷--只是,若我們把兩幅圖畫併在一起觀賞,其實多少千言萬語,早就一目了然。

Franklinexpeditionnote

(原圖為網絡圖片)

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分類:|發表於2014年8月9日 上午11:24

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